El lanzamiento del cohete Vulcan de United Launch Alliance podría aplazarse de finales de diciembre a principios de enero, según el director ejecutivo de la compañía, Tory Bruno. En un mensaje publicado en las redes sociales el domingo, el Sr. Bruno afirmó que la fecha de lanzamiento prevista para el 24 de diciembre estaba «probablemente desfasada»

La declaración se produce pocos días después de que el cohete completara un ensayo general en mojado, durante el cual el vehículo recibió toda la carga de combustible y la cuenta atrás se prolongó hasta los últimos segundos antes de ser abortada. Pero Bruno dijo que «algunos problemas rutinarios en tierra aparecieron hacia el final» de la prueba.

Los equipos de tierra esperaban un T-0 a las 16.30 h EST del viernes. Basándose en las observaciones de ventilación durante la operación, parece que la cuenta atrás alcanzó sus últimos cuatro minutos antes de que se produjera un aborto. El vehículo Vulcan abandonó la plataforma de lanzamiento y regresó al edificio de la Instalación de Integración Vertical en el Complejo de Lanzamiento 41 el sábado por la tarde.

«Me gustaría tener un WDR completo antes de nuestro primer vuelo [Christmas] Eve está probablemente fuera de cuestión», dijo Bruno en su mensaje X. Añadió que estaban trabajando en los horarios, pero Spaceflight Now entiende que se ha programado otra prueba tan pronto como el martes.

wDR #VulcanRocket update: El vehículo funcionó bien. El sistema de tierra tuvo algunos problemas (rutinarios), (que se están corrigiendo). Los retrasos han sido largos y aún no hemos terminado. Me gustaría tener un WDR COMPLETO antes de nuestro primer vuelo, así que la víspera de Navidad está probablemente descartada. La próxima ventana Peregrine es el 8 de enero.

– Tory Bruno (@torybruno) 10 de diciembre de 2023

La principal carga útil a bordo es el módulo de aterrizaje lunar Peregrine de Astrobotic, que viajará a la Luna. Si el lanzamiento puede realizarse durante la ventana de lanzamiento de diciembre (24-26 de diciembre), el módulo de aterrizaje tocará la superficie de la Luna alrededor de las 3.30 h EST (0830 UTC) del 25 de enero de 2024.

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Bruno dijo que la próxima ventana de lanzamiento basada en las necesidades de Peregrine se abriría el 8 de enero de 2024 y probablemente duraría cuatro días. Dan Hendrickson, vicepresidente de desarrollo empresarial de Astrobotic, dijo a Spaceflight Now en octubre que el tiempo nominal desde el lanzamiento hasta el aterrizaje oscila entre 30 y 39 días. No quedó claro de inmediato si el tiempo de tránsito era diferente para la ventana de lanzamiento de principios de enero.

El módulo de aterrizaje lunar Peregrine de Astrobotic en la sala blanca de Astrotech en Titusville, Florida. La nave será la principal carga útil del primer lanzamiento del cohete Vulcan de ULA. Imagen: ULA

Carrera hacia la luna cambiante

La posibilidad de un lanzamiento en enero cambia las reglas del juego para las misiones a la Luna. Un despegue el 8 de enero significaría que Peregrine se lanzaría solo cuatro días antes de que se abra la ventana de lanzamiento para el módulo de aterrizaje Nova-C de Intuitive Machine a bordo de un cohete Falcon 9 de SpaceX.

El Smart Lander for Investigating Moon (SLIM) de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) también está de camino a la Luna y está previsto que aterrice en torno a las 15:20 UTC del 19 de enero.