SLIM (Smart Lander for Investigating Moon) tiene como objetivo demostrar «el aterrizaje en el que se quiere aterrizar», la técnica de aterrizaje puntual y la técnica de detección de obstáculos. Gráfico: JAXA

Un robot de aterrizaje lunar japonés aterrizó el viernes en la superficie lunar, pero inmediatamente sufrió un fallo eléctrico de algún tipo que impidió que sus células solares generaran la electricidad necesaria para mantenerla viva en el duro entorno lunar.

Como resultado, dijeron los directores de la misión, se esperaba que el Smart Lander para investigar (la) Luna, o SLIM, aparentemente saludable, agotara sus baterías pocas horas después del aterrizaje, dejándole impotente e incapaz de recibir órdenes o transmitir datos de telemetría y ciencia. en la Tierra.

Hay esperanza de que la sonda pueda «despertar» en algún momento, suponiendo que la nave espacial aterrizó con una orientación incorrecta y que el ángulo entre el sol y las células solares mejora lo suficiente con el tiempo para generar suficiente energía, pero los funcionarios dijeron que esto no es nada seguro.

«El SLIM se ha comunicado con la estación terrestre y está recibiendo órdenes de la Tierra con precisión y la nave espacial responde a éstas de forma normal», dijo Hitoshi Kuninaka, director general de la Agencia de Investigación Aeroespacial de Japón o JAXA, a los periodistas. comentarios traducidos.

«Sin embargo, parece que las células solares no generan electricidad en este momento. Y como no somos capaces de generar electricidad, el funcionamiento se está haciendo con pilas. … Estamos intentando (lograr datos almacenados) de vuelta a la Tierra y estamos haciendo esfuerzos para maximizar el (retorno) científico”.

Sólo Estados Unidos, Rusia, China e India han aterrizado con éxito naves espaciales en la Luna. Se han lanzado tres misiones de aterrizaje con financiación privada como empresas comerciales, pero las tres fracasaron.

Más recientemente, el aterrizaje Peregrine, construido por Astrobotic, con sede en Pittsburgh, quedó atascado en una órbita terrestre muy elíptica después de que un mal funcionamiento de la válvula provocara la ruptura de un tanque de propulsor poco después del lanzamiento 8 de enero. ambiente donde se quemó el jueves por la tarde.

Durante una conferencia de noticias separada el viernes, el consejero delegado de Astrobotic, John Thornton, elogió a los controladores de vuelo de la empresa por haber logrado mantener la nave espacial viva el mayor tiempo posible, activando sus cargas útiles de ciencia y recopilando datos que se retroalimentarán en el diseño y el funcionamiento de un mayor aterrizaje lunar. Griffin: el lanzamiento está previsto a finales de ese año.

«Vamos a reunir una junta de revisión de muchos expertos de toda la industria para mirarlo de cerca para averiguar qué ocurrió exactamente», dijo Thornton. «Ya estamos evaluando cuáles podrían ser estos impactos para el programa Griffin para asegurarnos de que este tipo de anomalía no vuelva a ocurrir nunca más».

Al mismo tiempo, añadió, «también nos aseguramos de incorporar todos los logros de lo que funcionó en la misión Peregrine en el programa Griffin para asegurarnos de que Griffin tenga éxito. … Estoy más seguro que nunca que nuestra próxima misión tendrá éxito y aterrizará en la superficie de la luna».

El aterrizaje lunar de JAXA se construyó para conseguir dos objetivos principales: demostrar un sistema de aterrizaje de alta precisión capaz de guiar la sonda hasta el aterrizaje a 100 metros, o aproximadamente la longitud de un campo de fútbol norte -americano, de su objetivo previsto; y probar un diseño ligero innovador que permita que las naves espaciales más pequeñas transporten más sensores e instrumentos.

Lanzada el 7 de septiembre desde el Centro Espacial Tanegashima en el sur de Japón, la nave espacial de 1.600 libras se deslizó en una órbita inicialmente elíptica alrededor de los polos de la Luna el día de Navidad y pasó a una órbita circular de 373 millas de altura a principios de este mes.

El viernes por la mañana, hora de Estados Unidos, la nave espacial SLIM comenzó su descenso final en la superficie de la luna desde una altitud de unas nueve millas. La telemetría en tiempo real mostró el vehículo siguiendo con precisión la trayectoria planificada, deteniéndose varias veces a lo largo del camino para fotografiar la superficie de abajo y comparar la vista con los mapas a bordo para garantizar el aterrizaje de alta precisión esperado .

Las últimas etapas de la bajada parecían transcurrir sin problemas. SLIM pasó de una orientación horizontal a vertical a tiempo y cayó lentamente hacia la superficie. Fue programado para liberar dos micro rovers, conocidos como LEV-1 y LEV-2, sólo unos pies antes de aterrizar.

Diseñado para aterrizar en una pendiente, se esperaba que las dos patas traseras de la sonda tocaran primero. Entonces, la nave espacial fue diseñada para inclinarse ligeramente hacia delante, bajando las patas delanteras. La idea era orientar la nave espacial en un terreno inclinado en una posición que maximizara la generación de energía solar.

La telemetría indicó un aterrizaje a las 10:20, unos 20 minutos después del inicio del descenso. Los funcionarios de la JAXA no confirmaron de inmediato la recepción de la telemetría, lo que generó la preocupación de que la nave espacial no hubiera sobrevivido al aterrizaje.

Pero en un signo esperanzador, la red de espacio profundo de la NASA, que envía órdenes y recibe datos de naves espaciales del sistema solar, estaba recibiendo telemetría de SLIM o de uno de los pequeños rovers, o ambos, una hora después de el aterrizaje.

En la conferencia de prensa posterior al aterrizaje, los funcionarios de JAXA confirmaron que los controladores de vuelo estaban recibiendo telemetría tanto de SLIM como de LEV-1, que estaba diseñada para enviar datos directamente a la Tierra. LEV-2 devuelve los datos a través de SLIM.

«Consideramos que LEV-1 y LEV-2 se han separado con éxito, y estamos haciendo un esfuerzo por adquirir datos en este momento», dijo Kuninaka.

En cuanto a SLIM, dijo que los ingenieros dudan de que las células solares, montadas en la superficie superior de la nave espacial, fueron dañadas en el aterrizaje, ya que otros sistemas funcionaban con normalidad después de lo descrito como un aterrizaje «suave».

«La nave espacial fue capaz de enviarnos telemetría (tras el aterrizaje), lo que significa que la mayoría del equipo de la nave espacial es funcional y funciona correctamente», dijo. “Diez kilómetros era la altitud desde la que se hacía el descenso. Así que si el descenso no tuvo éxito, se habría producido un (accidente) a una velocidad muy alta. Entonces, la función de la nave espacial se habría perdido completamente.

«Pero ahora, todavía nos envía datos correctamente, lo que significa que nuestro objetivo original de aterrizaje suave tuvo éxito».

Dijo que será necesario un análisis exhaustivo de datos para determinar la actitud o la orientación de la nave espacial en la superficie, para averiguar qué pasó y para averiguar lo preciso que fue realmente el aterrizaje.

Foto: SpaceFlightNow