El reloj de cuenta atrás del Centro Espacial Kennedy se suspendió después de que SpaceX limpió el lanzamiento de la misión Axiom 3 el 17 de enero de 2024. Imagen: Michael Cain/Spaceflight Now.

SpaceX suspendió el miércoles el lanzamiento de su tercer vuelo comercial de la tripulación a la Estación Espacial Internacional para dar más tiempo para las revisiones de datos previos al vuelo. El vuelo, alquilado por Axiom Space, con sede en Houston, se restableció por el jueves a la espera del análisis final.

El retraso se anunció cuando la tripulación de cuatro personas del vuelo -el astronauta retirado Michael López-Alegría, el italiano Walter Villadei, el volador sueco Marcus Wandt y el Alper Gezeravci de Turquía- se estaban preparando para el lanzamiento en una misión de investigación de dos semanas a bordo de la avanzada orbital.

El despegue desde la histórica plataforma 39A del Centro Espacial Kennedy se volvió a orientar a las 4:49 pm EST del jueves, aproximadamente el momento en que la rotación de la Tierra lleva el cohete al plano de la órbita del estación para permitir una cita.

Durante una teleconferencia el martes por la noche, Benji Reed, director senior de programas de vuelos espaciales humanos de SpaceX, mencionó dos recientes problemas que los ingenieros estaban revisando: la preocupación por las correas del «modulador de energía» del paracaídas Crew Dragon y el par de los conectores que sujetan el Crew Dragon en la parte superior del Falcon 9. etapa.

Reed dijo que una inspección de un dragón de carga no pilotado que regresó recientemente a la Tierra desde la estación espacial reveló que algunas de las correas plegadas y cosidas que sostenían los principales paracaídas de la nave durante el vuelo no habían funcionado como se esperaba.

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Las correas plegadas están diseñadas para separarse, descosiéndose de forma controlada a medida que se despliegan los paracaídas, facilitando el choque de la inflación. Algunas de las correas de los paracaídas del Cargo Dragon se descosieron de una forma que aumentó ligeramente estas cargas, aunque no lo suficiente para causar ningún problema.

Los trabajadores dentro del brazo de acceso de la tripulación a la plataforma 39A cargan artículos de última hora a bordo del Crew Dragon el miércoles 17 de enero de 2024. Imagen: Michael Cain/Spaceflight Now.

Los ingenieros concluyeron que las correas sospechosas tenían tendencia a torcerse durante la instalación, lo que podría haber contribuido al fenómeno de descostura. Como resultado, se inspeccionaron y ajustaron los paracaídas del Crew Dragon que esperaban el lanzamiento para asegurarse de que no hubiera ningún giro.

En cuanto a los conectores que sujetan el Crew Dragon al Falcon 9, Reed dijo que algunos habían sido apretados o ajustados a niveles ligeramente distintos a los especificados. Por «abundancia de precaución», se sustituyeron los conectores.

«Completaremos nuestra revisión de preparación para el lanzamiento mañana (miércoles) por la mañana, lo que nos dará la oportunidad de revisar todos los datos y finalizar todo para el vuelo», dijo. «Folar a la tripulación con seguridad es siempre nuestra máxima prioridad, y solo nos lanzaremos cuando estemos preparados».

Foto: SpaceFlightNow