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    El lanzamiento del Boeing Starliner se pospone al 21 de mayo para verificar la corrección de la fuga de helio

    El ⁢lanzamiento de la nave espacial Starliner de Boeing se retrasará cuatro días debido a ⁣una fuga⁣ de helio en el⁢ sistema de propulsión. El despegue está programado⁤ para el 21 de mayo a las 16:43 h EDT, con⁢ el acoplamiento a la Estación Espacial Internacional al día‌ siguiente‌ y el aterrizaje en White ⁤Sands, Nuevo⁣ México, alrededor del 30⁢ de mayo.

    El comandante de la misión Barry «Butch» Wilmore y la copiloto Sunita Williams esperaban ‍despegar el lunes en ​el primer vuelo pilotado del Starliner. Sin⁣ embargo, se interrumpió la⁢ cuenta regresiva debido a un⁢ problema con ⁣una válvula⁤ de alivio ⁢de ‍presión de⁣ oxígeno ‌en el cohete.

    Dos⁣ días después, el Atlas 5 fue sacado de la plataforma de lanzamiento y trasladado a las ​instalaciones de integración vertical de la ULA, donde se sustituyó la⁢ válvula sospechosa. ⁤Las pruebas ‍confirmaron que el cohete estaba listo para otro intento ‌de⁣ lanzamiento.

    La fuga de⁢ helio en el ⁣sistema de ‌presurización ‍del propulsante‍ del Starliner ‌se detectó durante la cuenta regresiva la⁤ semana pasada, pero se mantuvo dentro⁢ de los límites de seguridad para el vuelo. Después de que el⁢ Atlas 5 y el Starliner fueran devueltos para la sustitución de la válvula de oxígeno, se decidió examinar más de cerca el problema del ⁣helio.

    La fuga se detectó en las tuberías ​que ‍forman⁣ un colector de ‌helio dentro de uno de los cuatro conjuntos de ‍»caseta de perro» ⁤distribuidos fuera del módulo de servicio en ⁢forma de tambor del Starliner. Cada caseta está​ equipada ⁢con propulsores de maniobra orbital y control de actitud (OMAC) y reactores de maniobra del sistema de control ⁤de reacción.

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    Los‌ pernos⁢ se han⁤ retensado y los ingenieros creen que el sistema ⁣está listo para el vuelo. Pero se ha decidido⁤ presurizar los conductos de ⁢helio de‍ toda‌ la nave⁣ para que los⁣ ingenieros puedan controlarlos ⁢a lo largo del tiempo y asegurarse de ⁣que no tienen ⁤fugas o están dentro de unos límites ⁣aceptables.

    Boeing llevará el sistema⁣ de⁤ propulsión a la presurización de vuelo, al igual que antes del⁤ lanzamiento, y‌ luego permitirá que el sistema de helio se ventile⁢ de forma natural para validar los datos existentes y reforzar la lógica de vuelo.

    Wilmore y Williams, ambos pilotos de pruebas y astronautas‌ veteranos de la Marina con cuatro vuelos en la Estación, regresaron al⁣ Centro Espacial Johnson en Houston para realizar un entrenamiento adicional en simulador. Se‌ espera‍ que regresen ​a⁣ Florida a finales de esta semana para prepararse para otro intento de lanzamiento.

    El Starliner es uno de los dos transbordadores de tripulación adquiridos comercialmente⁤ y encargados ​por ‌la⁣ NASA ‌tras la⁤ retirada ‌del ⁣programa Shuttle en 2011. SpaceX obtuvo un​ contrato por ⁣valor de 2.600 ⁢millones ‌de dólares para ⁤desarrollar la nave espacial Crew Dragon, ‍mientras⁣ que Boeing obtuvo 4.200 millones de dólares para desarrollar el Starliner.

    El objetivo⁣ era estimular el desarrollo de naves espaciales independientes, operadas comercialmente, capaces de transportar astronautas hacia y ⁢desde ‍la ⁤Estación Espacial Internacional. Pedir​ naves espaciales a diferentes proveedores habría⁤ permitido a la NASA ‌seguir enviando tripulaciones a la estación espacial incluso ‍si un problema paralizaba ‍la nave espacial de‌ una empresa.

    SpaceX​ lanzó ‌su primera tripulación de⁤ dos personas en 2020. Desde entonces, la compañía ha lanzado ocho ‌vuelos ⁣de rotación de tripulación patrocinados por‌ la NASA a la estación, tres misiones comerciales de⁤ investigación al laboratorio ​y un viaje financiado con fondos privados con dos hombres y dos mujeres a la órbita terrestre baja. En total, 50 ‍personas han volado al espacio a⁤ bordo de Crew Dragons.

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    Wilmore y Williams ⁣serán los primeros astronautas en volar ‍a bordo⁤ de​ un Starliner después ⁤de una serie de percances ‌técnicos que incluyeron graves ⁣problemas de software ⁣durante un‍ primer vuelo de⁢ prueba no ⁢tripulado en diciembre⁢ de 2019 y válvulas corroídas‍ del sistema de propulsión que ⁣retrasaron una segunda misión de prueba no tripulada en ‍mayo de 2022.

    El ⁤segundo vuelo de ⁤prueba,⁣ pagado por ⁤Boeing, fue un éxito, pero los ingenieros se encontraron con problemas adicionales con los conectores del arnés del paracaídas y la cinta protectora envuelta alrededor de los cables que suponía un ‍riesgo de incendio en caso de​ cortocircuito.⁤ El trabajo ⁣para corregir estos⁢ y otros problemas ha retrasado ​el primer lanzamiento⁢ pilotado ⁣hasta ​este mes.

    El problema con la válvula de oxígeno del Atlas 5 fue responsabilidad de⁤ United‍ Launch Alliance. La fuga de helio responsable del último retraso está en la lista del Starliner,‌ pero ⁣se consideró un problema relativamente ‌menor. Dicho esto, la dirección no deja piedra‍ sobre piedra para garantizar la ⁢seguridad de ⁤los vuelos.

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